Mergulho e snorkeling nas Ilhas Cayman: Um parque de diversoes submarino
Publicado: 18/09/2012

Paredões cristalinos, naufrágios fascinantes, uma variedade sem igual de vida marinha e mais de 250 pontos de mergulho... O parque de diversões submarino das Ilhas Cayman é para todos. Citadas em qualquer lista como um dos cinco melhores destinos para mergulho e snorkeling no mundo, as Ilhas contam com uma deslumbrante variedade de corais em águas rasas e com paredões majestosos – atrações capazes de impressionar até o mais experiente dos mergulhadores.

Reconhecida em 1957 como berço do mergulho esportivo no Caribe, Cayman tem mais de 40 operações de mergulho espalhadas pelo trio de ilhas. Grandes barreiras de coral, como o Paredão Norte (North Wall), ficam distantes do litoral, mas boa parte da costa está localizada sob a proteção dos corais circundantes. Este ambiente abrigado não é apenas um porto seguro para nadar e praticar snorkeling; é também um importante território de reprodução para muitas espécies de peixes e invertebrados.

Em 2008 as Ilhas Cayman lançaram a iniciativa "Dive 365", um projeto permanente cujo objetivo é desenvolver e preservar 365 ancoradouros separados, oferecendo aos mergulhadores um ponto de escolha novo e atraente para cada dia do ano. A iniciativa é um passo importante para garantir que a delicada vida marinha de Cayman seja conservada para futuras gerações. Recentemente as ilhas patrocinaram o naufrágio programado de um navio de salvamento americano desativado, o USS Kittiwake – criando, assim, um coral artificial para curtição de mergulhadores e amantes do snorkeling. O naufrágio do Kittiwake foi o acontecimento mais importante da década para a indústria do mergulho em Cayman: o evento marca a primeira vez que um navio da US MARAD (Administração Marítima dos Estados Unidos) foi doado a um governo estrangeiro com o objetivo de criar um coral artificial. Este navio histórico, com 76,5 metros de comprimento, foi afundado a uma profundidade de apenas 20 metros, garantindo acesso facilitado tanto para mergulhadores que utilizem cilindros quanto para os que preferem equipamento de snorkel.

Grand Cayman oferece cerca de 130 pontos de mergulho, muitos deles a menos de 800 metros da praia. A ilha está cercada por 96 km de paredões. No Canal Norte, ao largo de Grand Cayman, está localizado um dos pontos de mergulho raso mais famosos das Ilhas Cayman: a Cidade das Arraias (Stingray City). Conhecida como "o melhor ponto de mergulho do mundo com 3,5 metros de profundidade", a Cidade das Arraias oferece uma rara oportunidade de nadar com mais de vinte Arraias-Prego "domadas", que circulam graciosamente pelas águas banhadas ao sol. Os marinheiros locais já conhecem esse local há muitos, e observavam a aproximação das arraias em busca dos restos de peixe que caíam quando os homens limpavam a pesca de cada dia. A Cidade das Arraias é considerada a atração turística mais antiga de Grand Cayman, e foi "descoberta" por volta de 1986, quando dive masters locais perceberam uma concentração de arraias que permitiam o contato com humanos.

Cayman Brac se orgulha de ter a própria oferta de mergulhos, com menos mergulhadores e mais de 50 pontos de alto nível. Eles incluem a fragata russa de número 356, rebatizada de M/V Captain Keith Tibbetts, que foi a pique em setembro de 1996. Ela fica na borda interna de um paredão, na costa noroeste de Cayman Brac. Este navio de guerra, que jamais esteve numa situação real de combate, permite aos mergulhadores explorar com segurança o lançador de mísseis, as torres de metralhadoras, os canhões de proa e popa, além de nadar pela ponte de comando e pelos deques superiores. Cayman Brac abriga também a "Oceanic Voyagers", uma estátua de golfinho afundada em águas raras. O local oferece ótimos mergulhos com cilindro ou snorkel. Os visitantes podem conferir os lindos jardins de coral e as impressionantes cavernas à espera de serem descobertas.

As ofertas de mergulho em Little Cayman incluem o ponto mais famoso da ilha, o Paredão Bloody Bay, considerado um dos melhores locais para mergulho de todo o Caribe. A poucos metros da praia, o paredão começa a uma profundidade de apenas 5,5 metros e despenca para mais de 305 metros. Ele é repleto de esponjas e corais, e abriga também diversas formações – chaminés, cânions e arcos de coral – que hipnotizam os mergulhadores. Em alguns trechos do Paredão Bloody Bay é possível avistar o raro cavalo-marinho Hippocampus reidi.

O mergulho é uma atividade levada a sério nas Ilhas Cayman: as operadoras são excelentes e mantêm os mais altos padrões de segurança. Em todas as três ilhas os mergulhadores contam com a assistência profissional de operadoras de mergulho.

A popularidade das Ilhas Cayman como destino para mergulho ganhou distinção não apenas por conta da abundância de pontos para a prática do esporte e da variedade da vida marinha, mas também graças a:

  • variedade de instruções de mergulho de alta qualidade, para mergulhadores com todos os níveis de experiência (em diversos idiomas), cursos em resorts, mergulhos para pessoas com dificuldade de locomoção, cursos de certificação completa e cursos avançados que ensinam a usar computador de mergulho, ministrados por Instrutores Master, além de uma ampla gama de agências de certificação (PADI, NAUI, SSI, IANTD, HAS & BSAC). Há também treinamento consistente sobre conservação, saúde e segurança, que ocorre em todos os centros de mergulho;
  • variedade única de vida marinha incomum e amigável, incluindo as Arraias-Prego na Cidade das Arraias, as tartarugas marinhas verdes e tartarugas-de-pente em Cayman Turtle Farm, arraias-chita, cardumes de camarupins e silversides (Menidia menidia), barracudas, peixes-frade, baiacus, peixes-porco, peixes-voadores, moreias e muitos outros;
  • águas tranquilas e sem correnteza, e visibilidade quase sempre excepcional durante todo o ano. Além disso, em Grand Cayman, independentemente da direção do vento, sempre há um lado de sotavento na ilha, que pode ser desfrutado por mergulhadores e praticantes de snorkeling;
  • pontos de mergulho de fácil acesso;
  • proteção da vida marinha graças à fiscalização dos Parques Marinhos e das leis de conservação;
  • uma vasta gama e a alta qualidade das operações profissionais de mergulho, bem como dos serviços de apoio – como conserto e aluguel de equipamento –, além dos mais modernos barcos de mergulho, com manutenção sempre em dia.

Snorkeling

Para as operadoras de esportes aquáticos das Ilhas Cayman, é um prazer ajudar mergulhadores de primeira viagem a dominar as habilidades básicas e as instruções de segurança, para que possam desfrutar desses esportes já na primeira tentativa. Em todas as três ilhas há ótimos locais para a prática de snorkeling, perto da praia. Os pontos populares de fácil acesso a partir da praia em Grand Cayman, logo ao sul de George Town, incluem Coconut Harbour, Sunset House, Seaview Hotel, Eden Rock, Devil’s Grotto, Paradise Reef (à beira do Paradise Bar Grill) e o naufrágio Cali, perto do Wreck Restaurant. Outros locais frequentados pelos mergulhadores são Smith Cove e o Cemetery Reef, em West Bay.

Na costa de Cayman Brac, a facilidade de acesso à Buccaneer’s Beach, no litoral norte da ilha, garante a popularidade do lugar, e as pequenas e saudáveis formações de coral, bem como a abundância de peixes, garantem horas de entretenimento. Toda a costa norte oferece paisagens submarinas em águas rasas, cristalinas e raramente exploradas.

O South Hole Sound, em Little Cayman, e o Point O’Sand são outros pontos incríveis para mergulho – e as praias de areia branca onde eles se localizam têm um visual caribenho de tirar o fôlego. Nessas águas é possível cruzar com agitadas ubaranas-boca-de-rato, preguaris em suas conchas, peixes-papagaio e centenas de outros peixes cujo habitat são os corais.

Várias operadoras oferecem passeios de barco para ensinar a praticar snorkeling, incluindo instruções, equipamento e várias paradas para mergulho. Além disso, os capitães e a tripulação dos barcos de Cayman podem levar visitantes para uma aventura de dia inteiro (das 9h00 às 16h00), que inclui o almoço. Os principiantes têm a opção de aprender o snorkeling e se juntar a grupos mais experientes em paradas na Cidade das Arraias, ou na área mais rasa do Canal, onde as arraias nadam à vontade entre os humanos. Eles podem ainda conhecer os Jardins de Coral para observar os peixes que afloram à superfície.

SASY & SNUBA

Adultos e crianças em busca de experiências de mergulho, mas que ainda não se sintam prontos ou não estejam qualificados para praticar o esporte de verdade, podem experimentar os equipamentos SASY (sigla em inglês para Snorkeling com Fornecimento de Ar para Jovens) e SASA (Snorkeling com Fornecimento de Ar para Adultos). As unidades SASY e SASA foram criadas por Wayne Hasson, morador das Ilhas Cayman e proprietário do Cayman Aggressor, um barco de live-aboard. As unidades se parecem muito com o esporte real, e consistem num pequeno colete, um pequeno cilindro de ar e um regulador. Os cilindros de mergulho SASY são menores do que os SASA. Crianças de quatro anos ou mais podem se juntar aos pais numa aventura submarina, mergulhando com uma unidade SASY. Antes da criação do SASY, crianças com menos de 10 anos não podiam mergulhar, devido às severas limitações etárias impostas pela indústria. As unidades SASY e SASA estão disponíveis em toda a ilha, para aluguel ou compra.

Outra forma de viver a experiência "real" de mergulho é o Snuba. Ele utiliza uma mangueira de 6,1 metros ligada a um cilindro que flutua numa balsa sobre o mergulhador, com um regulador preso ao ombro do praticante. O Snuba é um mergulho guiado, acompanhado por um mergulhador de resgate. Por conta das profundidades rasas da maioria dos pontos de snorkeling, os praticantes precisam se lembrar da política de "olhar sem tocar" das Ilhas Cayman, e devem redobrar a atenção para não perturbar ou danificar os corais e a vida marinha, mexendo as nadadeiras com movimentos calmos e não tocando nas coisas que veem.

www.divecayman.ky: Tudo sobre mergulho em um lugar só

Existe uma maneira excelente de saber mais sobre as operações de mergulho, conhecer as características da abundante vida marinha, ver impressionantes fotos e vídeos submarinos ou de fazer uma busca em um banco de dados com mais de 100 espécies de peixes de Cayman: basta acessar o site oficial da Secretaria de Turismo das Ilhas Cayman dedicado ao mergulho: www.divecayman.ky. Nesse endereço os visitantes pesquisam mais de 250 pontos de mergulho, encontram informações sobre profundidade, coordenadas GPS, pontos de referência na praia, tipo de mergulho (paredão, naufrágio, coral, etc.), acesso pela praia e adequação à pratica de snorkeling, e conferem descrições abrangentes dos locais – em muitos casos, com imagens digitais do ponto. Há também informações sobre os mergulhos, boletins e inscrições para encontrar uma dupla de mergulho online ou em reservas de pacotes de mergulho.